Bedreigde schildpadden vestigen zich in een Israëlische afvalwaterzuiveringsinstallatie

Screenshot YouTube

In het drukke centrale district van Israël, op een rustige groene plek bij het water, bijna ongestoord door menselijke activiteit, hebben vijf schildpadden hun broedplaats gevestigd. De locatie die de schildpadden hebben gekozen ligt direct naast de afvalwaterzuiveringsinstallatie Palgey-Sharon bij de stad Kfar Saba ten oosten van Tel Aviv.

De schildpadden in kwestie zijn Afrikaanse weekschildpadden of wel Trionyx triunguis, een bedreigde diersoort die voornamelijk voorkomt in Centraal- en West-Afrika, langs de Nijl en in het Midden-Oosten. In Israël worden Afrikaanse weekschildpadden vooral langs de kuststromen gevonden.

In de vroege jaren zeventig was de situatie van de weekschildpadden in Israël zeer ernstig als gevolg van verontreiniging. Daarom verhuisde de Israëlische zoöloog Heinrich Mendelssohn ze naar het Hula-natuurreservaat in het zuidelijk gedeelte van de Galil.

Sindsdien is de toestand van de soort rond de kuststromen verbeterd. Het feit dat een hele kolonie weekschildpadden gedijt op een onverwachte plek als een afvalwaterzuiveringsinstallatie, is echter nog steeds een zeer ongebruikelijke maar ook positieve gebeurtenis.

De Internationale Unie voor het behoud van de natuur (IUCN) heeft de Afrikaanse weekschildpad als kwetsbaar aangemerkt. Foto door ZAVIT

Een ongewoon huis

“Door de jaren heen wisten we dat er weekschildpadden waren bij de afvalwaterzuiveringsinstallatie, maar pas toen de Natuur- en Parkautoriteit een onderzoek langs de kuststromen begon, realiseerden we ons dat in deze locatie een hele kolonie schildpadden broedt ‘, Zegt Gadi Boord, van de Yarkon River Authority. 

De schildpadden verblijven naast een van de gezuiverde afvalwaterbassins, waar het water van irrigatiekwaliteit is (“secundaire behandeling”).

“Behalve de schildpadden komen er het hele jaar door verschillende soorten vogelsoorten naar ons toe, zoals eenden, meeuwen en kieviten. Je kunt hier ook waterplanten vinden zoals Potamogeton, wat een indicator is voor de goede waterkwaliteit. We hebben hier een klein ecosysteem gecreëerd en het is belangrijk voor ons om het te behouden, ”voegt Tamam toe.

Een groep Afrikaanse softshell-schildpadden leeft naast een gezuiverd afvalwaterzwembad in de afvalwaterzuiveringsinstallatie Palgey-Sharon. Foto door ZAVIT

Schildpadden in gevaar

Tegenwoordig leven de grootste weekschild-populaties in Israël in het Hula Nature Reserve en het Alexander River National Park. Elk van deze habitats bevat slechts enkele tientallen individuen.

De situatie in andere kuststromen en rivieren is des te zorgwekkender: sinds de jaren zeventig zijn er maar een paar geregistreerd. Door de verhuizing eind jaren zestig zijn er echter ook kleine populaties te vinden in het stroomgebied van de rivier de Jordaan (inclusief het natuurreservaat Hula).

“Een van de grootste problemen met weekschildpadden in Israël is het grote aantal roofdieren die de nesten vernietigen. In de Yarkon-rivier is de predatie bijvoorbeeld erg hoog en kan in een seizoen 100% van de nesten bereiken ‘, benadrukt Milstein.

In het verleden waren de belangrijkste roofdieren mangoesten. De afgelopen jaren vormden jakhalzen de grootste bedreiging voor de schildpadden. De hoge mate van predatie is problematisch omdat de populaties klein zijn.

In de loop der jaren varieerde de populatie van weekschildpadden in de Yarkon-rivier in omvang, zelfs als het waterpeil hoger was dan nu. Elk jaar worden 5 tot 15 schildpadnesten rond de rivier bewaakt, maar de meesten worden het slachtoffer van roofdieren.

‘Een ander gevaar waarmee de schildpadden worden geconfronteerd, is het vissen langs de Yarkon-rivier. We hebben gevallen gehad waarin schildpadden een aas hebben ingeslikt en gewond zijn geraakt door de haak. Als we ze op tijd vinden, proberen we de haak te verwijderen, maar het leidt vaak nog steeds tot ernstig letsel ”, voegt Jonathan Raz, hoofdecoloog van de Yarkon River Authority, toe.

Tegenwoordig leven de grootste softshell-populaties in Israël in het Hula Nature Reserve en het Alexander River National Park. Elk van deze habitats heeft slechts enkele tientallen individuen. Foto door Wikimedia Commons / ZAVIT

Behoudsinspanningen

“Om de schildpadpopulaties langs de kuststromen in stand te houden, voeren we onderzoeken uit om de nesten te monitoren. Zo vonden we de nestlocatie bij de rioolwaterzuivering ”, zegt Milstein.

“We observeren ook nestkenmerken met camera’s, en tijdens het broedseizoen monitoren en brengen we het aantal nesten aan de oevers in kaart en proberen we de favoriete nestlocaties te achterhalen, zodat we ze kunnen beschermen tegen predatie”, voegt ze eraan toe.

‘Het is voor ons belangrijk om deze schildpadden te behouden. Ze zijn als sanitair-arbeiders, die de stromen schoonmaken door karkassen en rottend materiaal te eten. Het is ook een geweldig gevoel om te weten dat ze hier in de Yarkon wonen ‘, zegt Raz.

“De schildpadden hebben waarschijnlijk de riolering bereikt vanuit een van de rivieren in het gebied. De zijrivieren van Yarkon waren voorheen droog, maar in de afgelopen decennia is behandeld hoogwaardig afvalwater uit de fabriek geloosd. Dit betekent dat er een continue waterverbinding tot stand is gekomen tussen de riviersystemen. Het verandert deze zijrivieren in een natte ecologische corridor die dieren zoals schildpadden en verschillende planten uitnodigt ”, legt Raz uit.

Volgens Raz benadrukt de aanwezigheid van de schildpadden in de riolering het belang van het gebruik van beken als ecologische corridors en om te laten zien dat zelfs een afvalwaterzuiveringsinstallatie kan dienen als schuilplaats voor andere schildpadden en dieren.

Waarom verplaats je de schildpadden niet naar een natuurlijke habitat?

“We zouden blij zijn als de schildpaddenpopulatie in zijn natuurlijke omgeving zou leven, maar aangezien het nu goed voor ze is, kunnen we ze gebruiken als een broedkern en als een geweldige genenpool voor de toekomst”, zegt Boord.

“Toegegeven, door ze naar een andere plaats te verplaatsen waar een schildpad populatie is – de rivier Yarkon bijvoorbeeld – kan de populatie toenemen en misschien zelfs een grotere genetische diversiteit creëren die de populatie zachte schildpadden die daar leeft zal versterken”, zegt Milstein,

“Maar voorlopig hebben we besloten ze niet aan te raken en de populatie tijdens het broeden op de huidige locatie te houden. Technisch gezien kunnen nesten en eieren altijd worden teruggebracht naar de beekjes ”, besluit ze.

Dit artikel is afkomstig van ZAVIT , de science en environment organisatie in Israël.