In Israël gevonden pre-historische beschilderde schelpen mogelijk eerste halskettingen ooit

160.000 jaar oude fossielen van schelpdieren uit de Misliya-grot in het Israëlische Karmelgebergte (Oz Rittner)

Ergens rond 160.000 tot 120.000 jaar geleden begon de vroege mens beschilderde schelpen aan elkaar te rijgen en ze tentoon te stellen, volgens een nieuwe internationale, interdisciplinaire studie die de afgelopen week in het open source PLOS One-tijdschrift werd gepubliceerd.

De auteurs zijn een team van wetenschappers onder leiding van Daniella E. Bar-Yosef Mayer van de Universiteit van Tel Aviv en Iris Groman-Yaroslavski van de Universiteit van Haifa, die ‘gebruiksklare’ experimenten uitvoerden op bitterzoete clam (Glycymeris) -schelpencollecties die zijn opgegraven in twee noordelijke Israëlische grotten.

Ze ontdekten dat de natuurlijk voorkomende gaten in de schalen met twee kleppen het bewijs waren dat ze op vlasdraad waren geregen, blijkbaar om de eerste halskettingen van vroege mensen te maken.

Tot nu toe was het vroegste mogelijke voorbeeld van snaargebruik in de vorm van vezels aangetroffen op een adelaarsklauw die onlangs werd gevonden in Krapina, Kroatië en dateert van 130.000 jaar geleden.

Mensen in de pre-historie migreerden uit Afrika – mogelijk tijdens een Levantijnse ijstijd – ongeveer 200.000 jaar geleden. Met hun aankomst in de Israëlische grotten kwamen ook hun schelpenverzamelingen. In de nieuwe studie suggereren de auteurs dat de tweekleppige schelpdieren – die overvloedig werden gevonden op de stranden niet ver van de Carmel Mountain-grotten – werden gekozen vanwege hun gemakkelijk te spannen gaten.

“Onze gegevens suggereren dat ergens binnen het tijdsbestek van 160.000 en 120.000 jaar geleden de technologie voor het maken van kettingen naar voren kwam, en dat deze technologie de verzameling van natuurlijk geperforeerde schelpen voor weergave stimuleerde, een praktijk die tot op de dag van vandaag gebruikelijk is”, schrijven de auteurs in het artikel, “Over gaten en snaren: vroegste vertoningen van menselijke versiering in het middenpaleolithicum.”

De auteurs beschrijven een vooruitgang in de keuze van schelpen: de schelpen in de Misliya-grot, die dateren van 240.000 tot 160.000 jaar geleden, zijn intact en worden vermoedelijk niet gebruikt voor decoratieve doeleinden. In de Qafzeh Cave-collectie, circa 120.000 jaar geleden, was het overgrote deel van de schelpen geperforeerd.

Naast het beschrijven van een reeks creatieve experimenten om de slijtage van de schelpen te herscheppen terwijl ze op touw worden geregen, nemen de auteurs in hun artikel potentiële psychologische inzichten op over de keuze van deze versieringen.

Schelpen uit de Qafzeh-grot waarop gebruiksslijtage werd bestudeerd

De auteurs veronderstellen dat “de moderne mens natuurlijk geperforeerde Glycymeris-schelpen verzamelde, ook voor symbolisch gebruik. De collectie weerspiegelt zowel de wens als het technologische vermogen om schelpkralen te tonen op het menselijk lichaam.”

Waar vroege mensen waren, waren er tweekleppige schelpen, die ‘als een kenmerk van modern menselijk gedrag worden beschouwd’, schrijven de auteurs. “Dat moderne mensen symbolisch gedrag vertoonden, is inmiddels goed ingeburgerd en het gebruik van schelpkralen is een uitdrukking van dit gedrag.”

Om de symboliek nog een stap verder te brengen, was een deel van het gestelde onderzoeksdoel “om de mogelijkheid te onderzoeken dat vroege midden-paleolithische mensen natuurlijk geperforeerde schelpen verzamelden om ze te tonen als lichaamsversieringen, als communicatiemiddel.”

De auteurs suggereren dat de schelpen de status kunnen aangeven of zelfs als een charme dienden. Hun sociale rol is significant, mogelijk markerend de plaats van de drager in verwantschapsnetwerken, burgerlijke staat en groepsbetrekking. Ze hebben misschien gediend als een soort charme om het boze oog af te weren.

Schelpen uit Misliya Cave. ab: Patella caerulea; c: Potamides conicus; d: Melanopsis lampra; e: Donax trunculus. (Oz Rittner)

Om te onderscheiden welk materiaal voor de veronderstelde snaar werd gebruikt, voerden de wetenschappers een reeks proeven uit. In de eerste fase wreven ze in wezen de schelpen tegen verschillende stoffen en bestudeerden ze de slijtagepatronen in termen van polijsten, putjes en strepen. In de laatste fase van deze proef werden de slijtagepatronen gedocumenteerd met lichtmicroscoopcamera’s en een scanning-elektronenmicroscoop (SEM), schrijven de auteurs.

De tweede reeks experimenten is uitgevoerd om de sporen te bestuderen van geperforeerde schelpen die op wild vlas zijn geregen. De wetenschappers bonden het vlasgaren ‘op verschillende manieren en plaatsten ze in simulatie omgeving waar ze los hingen of met knopen werden vastgebonden, om slijtagepatronen te creëren die door verschillende bindwijzen werden geproduceerd.’ Vervolgens legden ze vast wat er gebeurde toen het touw en de schelpen tegen elkaar wreven.

Van de 10 geperforeerde schelpjes die in de Qafzeh-grot zijn ontdekt, waren er vijf goed genoeg voor het experiment. De wetenschappers concludeerden dat niet alleen alle vijf gespannen waren, maar ook vier tekenen vertoonden dat ze met okerkleur waren beschilderd. “Deze schalen vertoonden sporen die werden veroorzaakt door contact met een touwtje, kleurbehandeling met okerkleurig en sporen van shell-to-shell-contact, die allemaal aangeven dat de kleppen aan een string waren aangebracht”, schrijven de auteurs.

Misliya-grot in Israël, waar een kaakbeen compleet met tanden werd ontdekt daterend uit 194.000-177.000 jaar geleden. (Mina Weinstein-Evron, Haifa University)

Naast de schelpkettingen die nu worden gemaakt, zeiden de wetenschappers dat de vroege mens zijn kledingstijl veranderde – ook ongeveer 160.000 tot 120.000 jaar geleden – en in wezen nieuwe draden kreeg met de komst van, nou ja, draad.

In een persbericht zei Bar-Yosef Mayer: “Moderne mensen verzamelden 160.000 jaar geleden of eerder voor symbolische doeleinden ongeperforeerde kokkelschelpen voor symbolische doeleinden, en ongeveer 120.000 begonnen ze geperforeerde schelpen te verzamelen en ze aan een touwtje te dragen. We concluderen dat snaren, die veel meer toepassingen hadden, binnen dit tijdsbestek zijn uitgevonden. ”