Hoe Israelische expertise Palestijnse startups laat groeien

PIP oprichter-voorzitter Yadin Kauffman. Foto PIP

Het Palestinian Internship Program (PIP), dat onlangs zijn tiende wervingscyclus heeft gelanceerd, is een van de initiatieven om de Palestijnse technologiesector te laten groeien door Israëlische expertise te delen en kansen te bieden voor haar buren.

Hoewel Israël een klein landje is, is de startupscène wereldberoemd en een bron van inspiratie. De lokale hightechsector heeft ook 15.000 openstaande vacatures en hoewel outsourcing naar Oost-Europa of Azië populair is, zoeken sommige Israëlische bedrijven ook in de Palestijnse gebieden naar mensen met de benodigde vaardigheden.

De Israëlisch-Amerikaanse investeerder en sociaal ondernemer Yadin Kaufmann richtte PIP in 2014 op om jonge Palestijnse afgestudeerden te helpen ervaring op te doen in de ‘startup wereld’.

Kaufmann is ook de mede-oprichter van Sadara Ventures / The Middle East Venture Capital Fund, dat zich richt op investeringen in Palestijnse technologiebedrijven.

Na twee jaar als freelance computeringenieur in Ramallah te hebben gewerkt, zag de 25-jarige Enas Awwad dat haar mogelijkheden voor carrièregroei uiterst beperkt waren.

Een advertentie op Facebook introduceerde haar voor het Palestinian Internship Program. “Ik wist niet of iemand me echt kon helpen een goede kans voor mijn carrière te vinden”, vertelt Awwad aan NoCamels. Ze besloot toch te solliciteren en werkt vandaag als software-ingenieur bij Colabo, een platform voor verkoopautomatisering, in Herzliya. “PIP heeft mijn leven veranderd.”

Anna Gol, programmadirecteur van PIP, zegt: “Nieuwe Palestijnse afgestudeerden uit Oost-Jeruzalem en de Westelijke Jordaanoever hebben na hun studietijd zeer weinig opties in de technologiesector.”

“Op de korte termijn hebben we het over het helpen van deze demografische groep om zich professioneel, technisch en sociaal te ontwikkelen. Onze langetermijndoelstelling is om de groei in de Palestijnse sector te helpen stimuleren. Om vaardigheden in Israël te ontwikkelen en vervolgens terug te gaan naar hun woonplaats en kennis en kunde terug te geven aan de Palestijnse technologiesector”, vertelt de Israëlische Anna Gol aan NoCamels.

Jaarlijks komen zo’n 3000 Palestijnse afgestudeerden in informatie- en communicatietechnologie op de markt. “Maar ongeveer 75 procent van hen kan geen relevante banen vinden”, vertelde David Slama, senior directeur voor activiteiten van de Palestijnse Autoriteit bij Mellanox Technologies, aan NoCamels in een artikel in 2018 over Israëlisch-Palestijnse initiatieven. 

Marwan Meqbil, programmacoördinator van PIP, spreekt tijdens een workshop over het schrijven van cv’s en interviewvaardigheden met CIP 10-deelnemers aan PIP. Foto PIP

Bedrijven als de Israëlisch-Amerikaanse chipmaker Mellanox en ASAL, een outsourcing bedrijf voor software en IT-services in Ramallah, met ongeveer 250 technische experts in de Westelijke Jordaanoever en de Gazastrook, begonnen meer dan tien jaar geleden samen te werken. Vanaf eind 2018 werkten meer dan 120 Palestijnse ingenieurs en softwareontwikkelaars voor Mellanox.

“We hebben ongeveer 150 bedrijven in onze database die geïnteresseerd zijn in het werken met PIP”, zegt ze.

De bedrijven wordt gevraagd om een ​​PIP-stagiair te hosten gedurende drie tot zes maanden. Ze kunnen ervoor kiezen om die relatie uit te breiden.

Awwad, uit de stad Tulkarem op de Westelijke Jordaanoever, reist elke dag anderhalf uur van en naar Herzliya. Haar stage bij Colabo is afgelopen, maar ze gaat daar door als software-ingenieur.

PIP brengt Palestijns talent naar Israëlische bedrijven binnen Israël (binnen de grenzen van vóór 1967). Anna Gol, die oorspronkelijk uit Toronto komt en naar Israël is verhuisd om PIP te besturen, zegt dat de lokale hightechsector open staat voor het ontvangen van stagiaires uit Palestijnse gebieden.

Naama Halperin, mede-oprichter en COO van Colabo, hoefde niet na te denken om samen te werken met PIP.

“Diversiteit is een groot deel van onze agenda. We zijn al lang genoeg in deze branche om te weten dat de succesvolle bedrijven mensen met zeer verschillende achtergronden nodig hebben en we maken er een punt van om mensen als personeel met zeer verschillende achtergronden te hebben”, vertelt Halperin aan NoCamels. “Toen we over PIP hoorden, was het een eenvoudige beslissing om met mensen te werken die dicht bij ons staan, geografisch en op vele manieren…”

Awwad is een van de 67 deelnemers die tot nu toe stage lopen via het PIP-programma.

PIP heeft twee cycli per jaar, er zijn ongeveer 200 mensen in de leeftijd van 22 tot 30 jaar en 40 finalisten worden gekozen om deel te nemen aan de netwerk- en workshopevenementen van de non-profit organisatie. Slechts zeven tot tien worden gekoppeld aan stages.

“Ik denk dat de Palestijnen de kans krijgen om een ​​eigen ‘startup-land’ op te bouwen en dit moet beginnen met jonge mensen die een ondernemende drive hebben om iets te bouwen. En dit zijn het soort mensen dat we identificeren bij PIP en hen tools geven die ze vervolgens kunnen gebruiken om hun dromen te realiseren”, zegt Kaufmann in de promoclip.

Gevraagd of er enige aarzeling was om naar Israël te komen, zegt Awwad dat haar vader vele jaren in Israël heeft gewerkt, dus het was geen probleem. Ze zei wel dat haar moeder zich zorgen maakte over de beveiligingsmaatregelen bij de controlepost, maar dat PIP voor alle werkvergunningen zorgt. Waar relevant, helpt PIP ook bij huisvesting in Israël, zodat stagiaires dichter bij hun werk kunnen wonen.

Ze vertelt NoCamels dat de ervaring die ze opdoet bij Colabo alles vervangt wat ze zou kunnen krijgen in de Palestijnse techscene. “Er is geen bedrijf in Ramallah met zo’n kans”, zegt Awwad. “Op dit moment wil ik voor altijd bij Colabo blijven werken.”

Terwijl Awwad haar in de nabije toekomst ziet als onderdeel van het Colabo-team, ziet Halperin de jonge ingenieur haar eigen bedrijf beginnen. “Ik hoop dat als Enas over tien jaar haar eigen bedrijf start, ze me een sms stuurt of belt en ik haar mentor zal zijn. Ik ben een grote fan van haar”, zegt Halperin.

PIP is een apolitieke non-profit organisatie en is niet gelieerd aan de Israëlische regering of de Palestijnse Autoriteit (PA). Een van de doelen van de missie is om Palestijnse professionals uit te rusten met werkervaring en vaardigheden om hen te helpen hun eigen ‘startup-natie’ te creëren, zegt Gol.

“Er is een vaardigheidskloof. Dat is een van de uitdagingen waarmee we te maken hebben gehad, hoewel we onze finalisten verbinden met technische training of bootcamps om die kloof te overbruggen”, zegt Gol. “Wanneer we een kandidaat matchen met een Israëlisch bedrijf, maak ik duidelijk dat ze geen afgestuurde 4.0 GPA-student krijgen, maar een 4.0 GPA student van de Birzeit University in Ramallah. Ze zijn erg getalenteerd en erg gepassioneerd. Ze hebben niet dezelfde toegang en kansen gehad als de student van de Technion [Israëlische technische universiteit]”

“Onze afgestudeerden hebben zeer sterke theoretische vaardigheden, maar de praktische vaardigheden ontbreken een beetje en dat is waar de vaardigheidskloof in het spel komt. Als ze eenmaal hun vaardigheden hebben kunnen ontwikkelen, kunnen ze de leiders van de Palestijnse technologie worden”, zegt ze.

Of het nu een directe missie is of niet, PIP en andere Palestijns-Israëlische initiatieven introduceren beide partijen op professioneel en persoonlijk vlak.

“Wanneer een Palestijn uit de Westelijke Jordaanoever met Israëliërs werkt bij een Israëlisch bedrijf in Tel Aviv, is het de eerste keer dat de Palestijn met een Israëliër omgaat die niet in IDF-uniform of bij een controlepost is en niet met een pistool. Aan de andere kant is het de eerste keer dat een Israëliër als gelijkwaardige, professionele collega met een Palestijn communiceert en vaak verandert het in een persoonlijke vriendschap”, zegt Gol.

Zoals Halperin zegt: “Het stelt ons in staat elkaar te zien als mensen op het meest basale niveau.”