Geletterdheid in het koninkrijk Juda was wijdverbreid tonen teksten Tel Arad fort aan

Voorbeelden van twee potscherven met Hebreeuwse tekst uit Arad. De slechte staat van bewaring, inclusief vlekken, scheuren en wazige tekst, is duidelijk. De kleischerven verschillen aanzienlijk in vorm, grootte, kleisoort en in hun handschrift. Foto Yana Gerber en de Israel Antiquities Authority

Hoeveel mensen in het koninkrijk Juda konden lezen en schrijven? En wat zegt dit over de datum van de samenstelling van Bijbelse teksten zoals de boeken van koningen?

Onderzoekers van de universiteit van Tel Aviv gebruikten de modernste beeldverwerkings- en machine-leertechnologieën samen met forensische methoden van de politie om de uit het jaar 600 voor de gewone jaartelling afkomstige teksten uit het Tel Arad fort te analyseren.

De conclusie was dat de teksten waren geschreven door niet minder dan 12 auteurs. Een bevinding die suggereert dat veel van de inwoners van het koninkrijk Juda in die periode konden lezen en schrijven, waarbij geletterdheid niet als exclusief domein in handen was van een paar koninklijke Schriftgeleerden.

De speciale interdisciplinaire studie werd uitgevoerd door Dr. Arie Shaus, Mevr. Shira Faigenbaum-Golovin, en Dr. Barak Sober van de afdeling Toegepaste Wiskunde, Prof. Eli Piasetzky van de Raymond and Beverly Sackler School of Physics and Astronomy, en Prof. Israel Finkelstein van de Jacob M. Alkow Department of Archaeology and Ancient Near Eastern Civilisations. De forensisch handschriftspecialist is Yana Gerber, een senior deskundige die 27 jaar heeft gediend bij het Forged Documents Laboratory van de Israëlische politie voor identificatie en forensische wetenschap, en bij de International Crime Investigations Unit van de politie.

Voorbeelden van Hebreeuwse tekst op potscherven uit Arad. Foto Michael Cordonsky, Universiteit van Tel Aviv en de Israel Antiquities Authority

“Er is een levendig debat onder deskundigen over de vraag of de boeken Deuteronomium, Jozua, Rechters, Samuël en Koningen werden samengesteld in de laatste dagen van het koninkrijk Juda, of na de vernietiging van de Eerste Tempel door de Babyloniërs”, legt Dr. Shaus uit.

“Een manier om te proberen deze vraag tot op de bodem uit te zoeken, is door te kijken wanneer er potentieel was voor het schrijven van dergelijke complexe historische werken. Voor de periode na de verwoesting van de Eerste Tempel in 586 voor de gewone jaartelling is er een zeer schaars archeologisch bewijs van Hebreeuws schrift in Jeruzalem en omgeving, terwijl er voor de periode voorafgaand aan de verwoesting van de Tempel een overvloed aan schriftelijke documenten is gevonden. Maar dan rijst de vraag: wie heeft deze documenten geschreven? Was dit een samenleving met wijdverbreide geletterdheid, of was er slechts een handvol geletterde mensen?

Om deze vraag te beantwoorden, onderzochten de onderzoekers de teksten die in de jaren zestig in Tel Arad zijn ontdekt. Tel Arad was een kleine militaire post aan de zuidgrens van het koninkrijk Juda, de bebouwde kom was ongeveer 2000 m2 groot en het huisvestte tussen de 20 en 30 soldaten.

“We hebben de kwestie van geletterdheid empirisch onderzocht, vanuit verschillende richtingen van beeldverwerking en machine learning”, zegt mevrouw Faigenbaum-Golovin. “Deze gebieden helpen ons onder andere vandaag bij de identificatie, herkenning en analyse van handschriften, handtekeningen, enzovoort. De grote uitdaging was om moderne technologieën toe te passen op de 2600 jaar oude potscherven. Met veel moeite waren we in staat om twee algoritmen te produceren die letters konden vergelijken en de vraag konden beantwoorden of de teksten op twee verschillende potscherven door twee verschillende mensen zijn geschreven.”

In 2016 publiceerden de onderzoekers in Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS) dat algoritmisch, en met een hoge statistische waarschijnlijkheid, 18 teksten – de langste van de Tel Arad-inscripties – werden geschreven door ten minste vier verschillende auteurs. Gecombineerd met het tekstuele bewijs concludeerden de onderzoekers dat er in feite minstens zes verschillende schrijvers waren. Het onderzoek wekte toen over de hele wereld grote belangstelling.

In een ongekende beweging, hebben de onderzoekers van de Universiteit van Tel Aviv besloten de algoritmische methoden, die sindsdien zijn verfijnd, te vergelijken met de forensische benadering. Daartoe voegde Yana Gerber, een gepensioneerde superintendent en senior ondervrager van de ‘Israel Police Division of Identification and Forensic Science‘, zich bij het team. Na een diepgaand onderzoek van de oude inscripties, ontdekte mevrouw Gerber dat de 18 teksten met verschillende mate van zekerheid waren geschreven door ten minste 12 verschillende auteurs. Gerber bekeek de originele Tel Arad potscherven in het Israel Museum, het Eretz Israel Museum, het Sonia and Marco Nedler Institute of Archaeology van de Universiteit van Tel Aviv en de magazijnen van de Israel Antiquities Authority in Beit Shemesh.

“Deze studie was erg spannend, misschien wel de meest opwindende in mijn professionele carrière”, zegt mevrouw Gerber. “Dit zijn oude Hebreeuwse inscripties die met inkt op scherven van aardewerk zijn geschreven, gebruikmakend van een alfabet dat ik voorheen niet kende. Ik bestudeerde de kenmerken van het schrift om de inscripties te analyseren en te vergelijken, terwijl ik profiteerde van de vaardigheden en kennis die ik opdeed tijdens mijn bachelordiploma klassieke archeologie en oud-Grieks aan de universiteit van Tel Aviv. Ik verdiepte me in de microscopische details van deze inscripties geschreven door mensen uit de Eerste Tempelperiode, van routinekwesties zoals bevelen betreffende het verkeer van soldaten en de levering van wijn, olie en meel, via correspondentie met naburige forten, naar orders die het fort Tel Arad bereikten vanuit de hoge rangen van het Judaïstische militaire systeem. Ik had het gevoel dat de tijd stilstond en dat er geen kloof van 2600 jaar was tussen de schrijvers van van de teksten op de potscherven en onszelf.”

Forensisch documentonderzoek en algoritmische handschriftanalyse van inscripties uit de Joodse Bijbelse periode onthullen een aanzienlijk alfabetiseringsniveau . FotoArie Shaus / Yana Gerber

Gerber legt uit: “Handschrift is opgebouwd uit onbewuste gewoontepatronen. De handschriftidentificatie is gebaseerd op het principe dat deze schrijfpatronen uniek zijn voor elke persoon en dat geen twee mensen exact hetzelfde schrijven. Er wordt ook aangenomen dat herhalingen van dezelfde tekst of karakters door dezelfde schrijver niet exact identiek zijn en dat er een reeks natuurlijke handschriftvariaties kan worden gedefinieerd die specifiek zijn voor elk ervan. De forensische handschriftanalyse is dus gericht op het volgen van kenmerken die overeenkomen met specifieke individuen, en om te concluderen of een enkele of meerdere verschillende auteurs de gegeven documenten hebben geschreven.

Het onderzoeksproces is onderverdeeld in drie stappen: analyse, vergelijking en evaluatie. De analyse omvat een gedetailleerd onderzoek van elke afzonderlijke inscriptie, volgens verschillende kenmerken, zoals de afstand tussen letters, hun verhoudingen, inslag, enz. De vergelijking is gebaseerd op de bovengenoemde kenmerken van verschillende handschriften. Bovendien worden consistente patronen, die gebruikelijk zijn voor verschillende inscripties, geïdentificeerd, d.w.z. dezelfde combinaties van letters, woorden, interpunctie, enz. Ten slotte wordt een evaluatie gemaakt van de identiekheid of het onderscheidend vermogen van de schrijvers. Opgemerkt moet worden dat volgens een uitspraak van het Israëlische Hooggerechtshof een persoon kan worden veroordeeld voor een misdrijf op basis van de mening van een forensisch handschriftdeskundige.”

Dr. Shaus zegt: “We stonden voor een grote verrassing: Yana identificeerde meer auteurs dan onze algoritmen. Het moet duidelijk zijn dat onze algoritmen momenteel “voorzichtig” van aard zijn – ze weten hoe ze gevallen kunnen identificeren waarin de teksten zijn geschreven door mensen met een significant verschillend schrift; in andere gevallen onthouden ze zich van definitieve conclusies. Een expert in handschriftanalyse weet daarentegen niet alleen hoe hij de verschillen tussen schrijvers nauwkeuriger kan herkennen, maar kan in sommige gevallen ook tot de conclusie komen dat meerdere teksten daadwerkelijk door één persoon zijn geschreven. Qua consequenties is het natuurlijk erg interessant om te zien wie de auteurs zijn. Dankzij de bevindingen waren we in staat om een volledig stroomschema op te stellen van de correspondentie over het militaire fort – wie schreef aan wie en met betrekking tot wat. ”Dit weerspiegelt de commandostructuur binnen het leger van Juda.

Volgens de onderzoekers werpen de bevindingen een nieuw licht op de Judahitische samenleving aan de vooravond van de vernietiging van de Eerste Tempel – en op de setting van de samenstelling van Bijbelteksten.

“Er moet aan worden herinnerd dat dit een kleine buitenpost was, een van een reeks buitenposten aan de zuidgrens van het koninkrijk Juda”, zegt Dr. Sober. “Aangezien we op in totaal 18 teksten minstens 12 verschillende auteurs hebben gevonden, kunnen we concluderen dat er in het hele koninkrijk een hoog niveau van geletterdheid was. De bevelvoerende gelederen en verbindingsofficieren bij de buitenpost, en zelfs de kwartiermeester Eljasib en zijn plaatsvervanger, Nahum, waren geletterd. Iemand moest hen leren lezen en schrijven, dus we moeten aan het einde van de Eerste Tempelperiode aannemen dat er in Juda een geschikt onderwijssysteem bestaat. Dit betekent natuurlijk niet dat er bijna universele geletterdheid was zoals die er nu is, maar het lijkt erop dat aanzienlijke delen van de inwoners van het koninkrijk Juda geletterd waren samenstelling van Bijbelse teksten. Als er maar twee of drie mensen in het hele koninkrijk waren die konden lezen en schrijven, dan is het onwaarschijnlijk dat er complexe teksten zouden zijn samengesteld.

“Degene die de bijbelse werken schreef, deed dat niet voor ons, zodat we ze na 2600 jaar konden lezen, ze deden dat om de ideologische boodschappen van die tijd te promoten”, zegt prof. Finkelstein.

Ontvang gratis onze nieuwsbrieven!