Altaar ontdekt in vroegchristelijke kerk in noord Israël

Ruïne van de ontdekte kerk. Foto Israël Park and Nature Authority

In de ruïnes van een eerder ontdekte Byzantijnse kerk in de Banias Nature Reserve in het noorden van Israël is een altaar voor een Griekse godheid ontdekt die kenmerken van Pan en Zeus verenigt.

Het altaar bleek te zijn gebruikt als een eenvoudige bouwsteen in een kerkmuur, met een verborgen inscriptie.

“Misschien gebruikten de bouwers het voor het gemak”, zegt professor Adi Erlich van het Zinman Instituut voor Archeologie aan de Haifa Universiteit,en co-directeur van het kerkproject. “Maar het zou ook kunnen dat de herbestemming ervan een opzettelijke blijk van gebrek aan respect was, waarmee de onderwerping van de heidenen aan de christenen werd gemarkeerd”.

Eigenlijk is het de tweede kerk die ontdekt is in de Banias, op een plek die gewijd is aan heidense goden die duizenden jaren teruggaan, legt Erlich uit. Het is niet zeldzaam dat ‘heilige plaatsen’ in de Levant millennia lang bewaard zijn gebleven, gebruikt door de toegewijden van de verschillende goden die op elk moment van toepassing zijn.

Het ontdekte altaar. Foto professor Erlich

Het altaar zelf dateert blijkbaar van ongeveer 1.800 tot 1.700 jaar geleden (de Romeinse periode in Israël), en was geplaatst in de muur van de latere kerk die dateert uit ongeveer de zevende eeuw, het einde van het Byzantijnse tijdperk in het Heilige Land. Vanwege de timing kwalificeert Erlich dat ze er niet zeker van kunnen zijn dat de vroege christenen verantwoordelijk waren voor het verwijderen van het altaar uit zijn nis.

“De muur is gemaakt van kleine, eenvoudige stenen en er is een hele grote steen”, beschrijft Erlich, alle andere zijn lokaal travertijn of kalksteen. Hij was niet minder dan een meter hoog en was uitgehouwen in plaatselijk vulkanisch basaltgesteente. 

In feite hadden de archeologen van de Israel Antiquities Authority en de Universiteit van Haifa vier altaren uit de Romeinse tijd gevonden: drie eenvoudige en niet-ingeschreven, en deze. Vermoedelijk met opzet hebben de kerkbouwers het altaar met het schrift naar binnen geplaatst, niet waarneembaar voor de christengelovigen.

Het lezen van de inscriptie op het Pan altaar. Foto professor Erlich

Pas nadat ze de uitzonderlijke steen uit de muur hadden gehaald en rechtop hadden gezet, zagen ze de inscriptie en realiseerden ze zich dat het een altaar was geweest, en nog een mooi altaar, zegt Erlich tegen Haaretz.

“Op de voorkant staat een inscriptie in een lijst, in het Grieks – de lingua franca hier tijdens de Romeinse tijd”, zegt ze. (Ambtenaren en soldaten spraken Latijn, maar de lokale bevolking hield het over het algemeen bij Grieks of Aramees.) Maar wat stond er op het schrift?

De inscriptie wordt nog geanalyseerd door Avner Ecker van de Bar-Ilan University, Ramat Gan. Maar Gravure in basalt heeft de neiging relatief goed te ‘overleven’ en de steen was dankzij de kerkbouwers actie verwering bespaard gebleven, dus het was relatief gemakkelijk te lezen. Het interpreteren ervan is een andere zaak, legt hij uit.

Oude inscripties zijn formeel, zegt hij, en het interpreteren van deze cryptische berichten uit het lang vervlogen verleden begint met weten wat voor soort formule je kunt verwachten. ‘Iemand die niet bekend is met de formules, beseft misschien niet naar welke woorden hij moet zoeken, waardoor lezen moeilijker wordt.

Ook lijkt de vakman die deze inscriptie heeft gegraveerd niet van wereldklasse te zijn geweest. “Het lijkt erop dat ze hun ruimte niet zo goed hebben gepland”, zegt Ecker: het schrijven overschrijdt de grenzen van de tekst en de grootte van de letters neemt af naarmate er een naar beneden gaat, wat aangeeft dat de ongelukkige schrijver zich realiseerde dat hij bijna geen ruimte meer had. “De inschrijver was geen professional”, vat hij samen.

Wat het zo onprofessionele tekst voorlopig zegt, is dit:

“Atheneon, de zoon van Sosipatros van Antiochië, draagt ​​het altaar op aan de god Pan Heliopolitanos. Hij bouwde het altaar met zijn eigen persoonlijke geld volgens een gelofte die hij had afgelegd. “

Het banale deel, zegt Erlich, is de naam van de man, zijn Griekse identiteit en zijn gelofte om zijn eigen rijkdom te gebruiken, wat heel erg de norm is bij dergelijke toewijdingen.

Het minder banale deel is dat dit niet iemand uit de buurt was. Hij kwam van ver, en zelfs niet uit een van de grote steden in de buurt, zoals Tyrus in Libanon of Damascus in Syrië. Nee, hij kwam uit Antiochië, ver naar het noorden, de ruïnes liggen in de buurt van de west-centrale Turkse stad Antakya, dat 332 kilometer hemelsbreed van de Banias is.

Erlich suggereert dat het feit van zijn reis zou kunnen suggereren hoe belangrijk de Banias was voor de Pan-cultus.

Erlich wijst erop dat christenen bij hen thuis in kerken bidden, maar ervoor kiezen om naar het Heilige Land te reizen omdat het speciaal is. Banias (als Paneas) wordt genoemd in verschillende buitenbijbelse oude bronnen, dus het kan zijn doel zijn geweest om deze plek te bereiken waar de Pan-aanbidding lang ouder was dan de Romeinen.

Hoe dan ook, wat beloofde Atheneon? ‘Hij specificeert het niet’, zegt Ecker. Maar uitgaande van de feiten dat hij afkomstig was uit Antiochië in het huidige Zuid-Turkije, de op twee na grootste stad in het Romeinse rijk in die tijd (na Rome zelf en Alexandrië), en dat hij de Banias bereikte, heeft hij misschien gewoon de god bedankt voor Ecker stelt voor dat hij het zo ver heeft gehaald in zijn zoektocht.

Ontvang gratis onze nieuwsbrieven!