Franse Joden maken de balans op van de enorme verliezen binnen hun gemeenschap

Rabbijn Michael Azoulay, tweede van rechts, leest de Thora met gemeenteleden in de synagoge van Neuilly-sur-Seine, een buitenwijk van Parijs, 11 december 2017. (Cnaan Liphshiz)

Vaste bezoekers van de synagoge in de voorstad Neuilly-sur-Seine in Parijs noemen de hoofdgang ‘de file’, zo begint Cnaan Liphshiz zijn verhaal in JTA over zijn bezoek aan de door het coronavirus zwaar getroffen Joodse gemeenschap in Frankrijk.

De term, vaak met een knipoog uitgesproken, verwijst naar het knelpunt dat zich meerdere keren per dag vormt buiten de kantoren van de populaire synagoge, gehuisvest in een Bauhaus-gebouw uit de jaren 30, dat te klein wordt voor de groeiende Joodse gemeenschap in het gebied.

De synagoge wordt zo druk bezocht dat hij twee opeenvolgende ochtenddiensten heeft. Deelnemers die de eerste ochtenddienst verlaten, pauzeren vaak om te kletsen met bezoekers die aankomen voor de tweede.

Deze ergernis, die de beheerders van de synagoge hebben geprobeerd op te lossen, is nu een kostbare herinnering voor Moche Taieb, een van de rabbijnen van de synagoge.

Tijdens een onderbreking van het installeren van plexiglasplaten in de hal van zijn lege synagoge, zei Taieb dat het verdwijnen van de bottleneck slechts een van de vele manieren is waarop het Franse jodendom wordt veranderd door de COVID-19-pandemie.

In Frankrijk zijn minstens 1.300 joden aan het virus gestorven, zei de Frans-joodse begrafenisdienst, of Chevra Kadisha, vrijdag. Maar dat aantal is alleen van toepassing op degenen die door de Chevra Kadisha een traditionele Joodse begrafenis hebben gekregen. Het werkelijke aantal is waarschijnlijk veel hoger.

Een man verlaat de synagoge van Neuilly-sur-Seine, Frankrijk op 11 december 2017. (Cnaan Liphshiz)

Dat maakt Frankrijk een van de landen met het grootste aantal dodelijke Joodse COVID-19 slachtoffers ter wereld, zo niet de grootste. Vanaf dinsdag had Israël – een natie met meer dan 6 miljoen Joden – slechts 258 doden gezien.

Volgens de conservatieve Chevra Kadisha-telling zijn de 500.000 Joden in Frankrijk, die 0.75% van de bevolking uitmaken, goed voor bijna 5% van het COVID-19-dodental van bijna 27.000 in het land.

‘De warmte van onze gemeenschap is fysiek: veel knuffels, kusjes, klappen op de rug’, zei Taieb. ‘Dit is een van de redenen waarom het Franse jodendom zo zwaar werd getroffen door het virus. En het zal in de nabije toekomst moeten veranderen. ”

Frankrijk heeft deze week enkele van de strenge beperkingen opgeheven die het medio maart heeft opgelegd, waardoor sommige scholen naar eigen inzicht zijn geopend. Maar Frans-joodse scholen zijn grotendeels gesloten gebleven, evenals synagogen.

‘De kracht van de klap heeft de Franse joden extra voorzichtig gemaakt’, zei Taieb. ‘We zijn nog niet uit het bos en iedereen is bang voor een tweede uitbraak.’

Leiders van het Franse Jodendom, een overwegend sefardische gemeenschap waarvan de leden vaak sterke familiebanden en grote sociale kringen hebben, zijn het erover eens dat deze nabijheidscultuur waarschijnlijk een van de redenen is waarom hun minderheid oververtegenwoordigd is in het nationale dodental. Maar er zijn nog andere factoren.

De besmetting onder Franse joden was groot omdat velen van hen als artsen en andere medische professionals werken, zei Gil Taieb, vice-president van de CRIF-koepel van Frans-Joodse gemeenschappen. (Hij is geen familie van de eerder genoemde Moche Taieb.)

‘Ze bevonden zich al heel vroeg in de frontlinie, soms voordat er voldoende bescherming beschikbaar was’, zei Gil Taieb.

Een van hen was Paul Alloun, een 60-jarige huisarts die 30 jaar lang een kliniek had in La Courneuve , een van de armste en meest door misdaad getroffen gemeenten in Frankrijk. Hij stierf op 23 april aan COVID-19.

Alloun woonde met zijn gezin in de middenklasse buitenwijk Saint Brice sous Forêt en had veel aanbiedingen ontvangen om zich aan te sluiten bij lucratieve klinieken in chique buurten, vertelde zijn zoon, Elie, aan Le Quotidien.

‘Hij weigerde altijd en gaf er de voorkeur aan mensen in huurgecontroleerde woningen, de vergeten huizen, waar ze woonden, te helpen’, zei Elie.

10 maart was de laatste keer vóór de COVID-19-pandemie die gemeenteleden konden aanbidden in de synagoge van Neuilly-sur-Seine, Frankrijk, hier afgebeeld op 11 december 2017. (Cnaan Liphshiz)

Elie Alloun zei dat zijn vader, toen de ziekte uitbrak, zijn kliniek alleen begon te opereren, zonder secretaresse of assistent om het risico op infectie te verminderen. De gemeente heeft hem ook geen beschermingsmiddelen verstrekt, zei hij.

De helft van de koosjere slagers van de Frans-Joodse gemeenschap raakte besmet met het virus, aldus Rabbi Bruno Fiszon. De uitbraak onder de slagers veroorzaakte een aantal kleinschalige koosjere vleestekorten in het hele land die sindsdien zijn opgelost, vertelde Fiszon aan Actualite Juive.

Dan was er ook nog Purim, de vreugdevolle vakantie die samenviel met het begin van de uitbraak in Frankrijk, net voordat er noodmaatregelen werden getroffen. De feestdag werd eerder geïdentificeerd als de belangrijkste oorzaak van verspreiding van het virus onder Amerikaanse joden.

De joodse gemeenschap van Frankrijk heeft door het virus een aantal vooraanstaande leiders verloren.

Andre Touboul , een rabbijn aangesloten bij de chabad beweging die een van de meest prestigieuze middelbare scholen van Frankrijk leidde, stierf in maart aan COVID-19. Hij was 64.

Een ander verlies was Claude Barouch , die stierf op 27 april op 72-jarige leeftijd. Als president van de Union of Jewish Businessmen and Professionals of France, was hij een belangrijke promotor van de economische banden tussen Frankrijk en Israël en een leider in de strijd tegen antisemitisme.

Terug in Neuilly-sur-Seine rouwt de gemeenschap om enkele van haar stamgasten.

Een van hen, een 83-jarige gepensioneerde genaamd Albert, bleef altijd voor beide ochtenddiensten en kletste met vrienden tijdens een kopje koffie, herinnerde Moche Taieb zich.

‘Door zulke mensen te verliezen, ontstaat er een gapend gat’, zei Taieb. ‘Dit zijn enorme verliezen.’

In Neuilly, waar enkele duizenden joden wonen, zijn tientallen joden overleden aan het virus zei Taieb, een 65-jarige vader van drie kinderen.

‘Het bereikte een hoogtepunt twee tot drie weken geleden, toen je elke dag hoorde over een andere persoon die je kende, of je kende zijn kinderen. Er was een gevoel van echte angst. Dat is er nog steeds, ‘zei hij.

Een andere vaste bezoeker, een 75-jarige man met de voornaam Serge, stierf twee weken geleden na enkele weken in kritieke toestand in het ziekenhuis.

‘Net als bij anderen volgden we dagelijks het nieuws over de toestand van Serge en baden voor hem. Uiteindelijk vertelde zijn zoon ons dat onze gebeden niet zijn verhoord ‘, zei Taieb.

De gemeenschap had dagelijks voor Serge gebeden tijdens wat Taieb een virtuele minyan noemde – een videoconferentie met gebeden onder leiding van een rabbijn.

Daniel Chabta, een Jood uit Neuilly die af en toe in de synagoge bad, begon tijdens de afsluiting bijna elke dag de virtuele minyan te bezoeken.

‘Ik werk in een café maar die is gesloten, dus het geeft me een gevoel van voortzetting’, zei Chabta.

Met de versoepeling van de sluitingsmaatregelen in Parijs en daarbuiten, mogen mensen zich weer vrij bewegen. Ook in parken die bijna twee maanden verlaten zijn gebleven. Dat is een grote opluchting, zei Taieb, maar het joodse gemeenschapsleven staat nog steeds op slot.

‘Als gemeenschap wachten we nog steeds op het licht aan het einde van de tunnel’, zei hij.