De Cochin-joden – de oudste Indiase gemeenschap van Israël

Vrouwen uit de joodse gemeenschap in Cochin treden op tijdens een cultureel evenement aan de Bar-Ilan Universiteit. Foto door Victor Yitzhak, Cochin Jewish Heritage Centre via ISRAEL21C

Hoe je het ook bekijkt, de joodse gemeenschap van Cochin is een oude gemeenschap. Als je vertrouwt op traditionele kennis, kunnen de joden van de stad Cochin in het zuidwesten van India hun wortels daar helemaal terugvoeren tot de tijd van de Bijbelse koning Salomo.

Als je liever op archeologische vondsten vertrouwd, dan zouden koperen tabletten uit de 10e eeuw met daarop de rechten die door een lokale koning aan de gemeenschap zijn gegeven, je het bewijs geven.

Maar ondanks deze oude wortels zijn er nog maar acht Cochin-joden in de zuidwestelijke Indiase staat Kerala. De rest, nu ongeveer 8.000 in aantal, woont hier in Israël, aldus ISRAEL21C.

“De immigratie naar Israël begon op het moment dat de staat Israël werd uitgeroepen. De joden begonnen zich onmiddellijk voor te bereiden ”, legt Mira Elia van het Cochin Jewish Heritage Centre uit. “Hun hele doel was om naar Israël te emigreren en dat was hun doel.”

Een historische foto waarop Joodse gemeenschapsleiders een ontmoeting hebben met een afgezant uit Israël in Ernakulam, India. Foto met dank aan het Cochin Jewish Heritage Centre / via ISRAEL21C

Voordat de joodse gemeenschap in Israël arriveerde, had ze een rijk erfgoed en unieke tradities.

“De joden woonden in twee steden en drie dorpen in het zuidwesten van India en werkten vooral in de handel”, zegt Elia.

Eerder eeuwen zag de Cochin joden zich bezighouden met de internationale handel, maar door de 20 ste eeuw commerce was veel meer lokale en omvatte zowel de handel en werken op een drukpers en een soda fabriek.

In alle gevallen werkten leden van de gemeenschap onafhankelijk van de rest van de bevolking om hen in staat te stellen zich te houden aan regels met betrekking tot Sjabbat en de feestdagen. Ze woonden ook heel dicht bij de synagoge.

“De gemeenschap was erg vroom”, zegt Elia. “Tot de aankomst in Israël was het erg religieus en dat heeft het bewaard.”

En toch waren de relaties met de rest van de multiculturele gemeenschappen in het gebied positief, merkt ze op.

Het interieur van de synagoge in Moshav Nevatim is afkomstig uit de synagoge in Ernakulam in India. Foto door Mira Elia / Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C

“Je moet niet vergeten dat we in Cochin zijn, in een enorm India, waar tolerantie en geduld centraal staan”, zegt ze. “Er was respect voor elkaar.”

Een ander element dat de gemeenschap kenmerkte en dat sterk verband hield met de bekendheid van de handel, was de status van vrouwen.

“Er was veel respect voor vrouwen. Vrouwen stonden centraal ”, merkt Elia op. “De vrouw, de moeder, was degene die thuis bleef om het huis te beheren en voor de kinderen en hun opleiding te zorgen. Het resultaat was dat hun status heel erg hoog was. “

De man was afhankelijk van zijn vrouw om het geld dat hij naar huis stuurde, te beheren. “Ze was verantwoordelijk om de fondsen op een adequate manier te sparen en te organiseren, zodat kinderen onderwijs konden volgen.”

Hervestiging in Israël

Deze doorzetterende houding, zegt Elia, kenmerkte ook de gemeenschap zoals die zich in Israël vestigde.

In 1949 reisden de eerste leden van de gemeenschap die immigreerden drie dagen per trein om Bombay – het huidige Mumbai – te bereiken, waar ze vele maanden wachtten om een ​​vlucht naar het Heilige Land te halen.

In 1953 arriveerde de overgrote meerderheid van de gemeenschap – zo’n 2800 mensen – in het land en ging wonen in plattelandsgemeenschappen, of moshavim, evenals in enkele stedelijke buurten.

Elia woont in Nevatim, een moshav in de Negev-woestijn waar veel leden van de gemeenschap wonen. Het is ook waar ze het Cochin Jewish Heritage Centre runt, dat bezoekers verwelkomt om meer te weten te komen over en te genieten van verschillende aspecten van de gemeenschap.

Het centrum is momenteel gesloten vanwege Covid-19, maar biedt regelmatig tentoonstellingen over de kleding van de gemeenschap, huwelijkstradities en het leven in Kerala. Onlangs heeft het ook online lezingen in het Engels gegeven voor seniorencentra in Israël en staat het open voor meer van dit soort.

In tijden zonder pandemie kunnen bezoekers meer te weten komen over het dagelijkse leven van de joodse gemeenschap in Cochin zoals het was in India. Foto door Mira Elia, Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C

Elia zegt dat, in tegenstelling tot de moeilijkheden die andere gemeenschappen die naar Israël emigreerden, ondervonden, de Joodse Cochin-gemeenschap een relatief vlotte landing kende, ook al hadden ze een weelderige omgeving verlaten voor een dorre woestijnatmosfeer.

“Ze kwamen uit een prachtig, groen en tropisch land, maar ze wilden zich vestigen op een plek waar ze konden werken en de staat konden vestigen”, zegt Elia.

Wat ook hielp, merkt ze op, is de nabijheid van de moshav tot Beersheva, de stad van Abraham.

Een toast op de seniorenclub in Moshav Nevatim in het zuiden van Israël. Foto door Mira Elia / Cochin Joods Erfgoedcentrum / via ISRAEL21C

Tegenwoordig telt de Cochin-gemeenschap in Israël zo’n 8.000 mensen – de 2.800 mensen die immigreerden en hun daaropvolgende gezinnen. Maar toen de jongere generatie van de gemeenschap begon te trouwen met Israëli’s van andere afkomst, veranderden de tradities.

“De gemeenschap is erg gevarieerd”, merkt Elia op. ‘Als je een 80-plus-jarige vraagt ​​of dit de manier is waarop de dingen in Cochin werden gedaan, dan zouden ze glimlachen. Omdat het er verre van is. We zijn in deze realiteit opgegroeid, we kunnen de veranderingen zien, maar de gemeenschap is nog steeds belangrijk. “

Voor meer informatie over het Cochin Joods Erfgoedcentrum kunt u contact opnemen met Mira Elia via cochin1152@gmail.com .

Ontvang gratis onze nieuwsbrieven!