1.500 jaar oude druivenpitten onthullen de ineenstorting van de oude economie onder invloed van de pest en klimaatverandering

Het centrale deel van de stad Shivta met de zuidelijke kerk in het centrum. (Guy Bar-Oz / Universiteit van Haifa)

Terwijl we allemaal proberen de nieuwe realiteit te begrijpen die is opgelegd door de COVID-19-pandemie, kijken velen naar het verleden voor historische precedenten zoals de Spaanse griep van 1918 en de zwarte plaag van de 14e eeuw. De eerste historisch bevestigde golf van wat later bekend werd als de Zwarte Plaag (veroorzaakt door de bacterie Yersinia pestis) verspreidde zich door het Byzantijnse rijk en daarbuiten, in 541 CE.

Bekend als Justinianic Plague, na keizer Justinianus die de ziekte opliep maar overleefde, veroorzaakte het een hoge sterfte en had het een reeks sociaal-economische effecten. Rond dezelfde tijd markeerde een enorme vulkaanuitbarsting eind 535 of begin 536 CE het begin van het koudste decennium in de afgelopen tweeduizend jaar (een andere vulkaan van vergelijkbare proporties brak uit in 539 CE).

Wetenschappers zijn het er echter niet over eens hoe verreikend en vernietigend de epidemie en klimaatverandering halverwege de 6e eeuw waren. Dit wetenschappelijke debat is niet verrassend, aangezien leiders en beleidsmakers over de hele wereld zelfs vandaag de dag verschillen over de ernst en de juiste reactie op COVID-19, om nog maar te zwijgen van klimaatverandering. Een reden die achteraf niet 20/20 is als het gaat om oude plagen is dat oude rapporten de menselijke tol overdrijven of ondervertegenwoordigen, terwijl archeologisch bewijs voor de sociale en economische effecten van de pest erg moeilijk te vinden is.

Onlangs ontdekte een team van Israëlische archeologen nieuw en overtuigend bewijs voor een aanzienlijke economische neergang aan de rand van het Byzantijnse rijk in de nasleep van een grote pandemie in het midden van de 6e eeuw CE. Het onderzoek, dat deze week is gepubliceerd in de Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), reconstrueert de opkomst en ondergang van de commerciële wijnbouw in het midden van de dorre Negev-woestijn van Israël.

Het centrale deel van de stad Shivta met de zuidelijke kerk in het centrum. Foto Guy Bar-Oz / Universiteit van Haifa

Daniel Fuks, een PhD-student aan de Martin (Szusz) -afdeling van Land of Israel Studies and Archaeology aan de Bar-Ilan University, leidde de studie als onderzoeker in het Archaeobotany Lab van prof. Ehud Weiss en als teamlid van het Negev Byzantijnse Bio-archeologie onderzoeksprogramma, “Crisis aan de marges van het Byzantijnse rijk”, geleid door Prof. Guy Bar-Oz van de Universiteit van Haifa. Dit project wil ontdekken wanneer en waarom de agrarische nederzetting in de Negev-hooglanden werd verlaten.

De landbouw in deze dorre woestijn werd mogelijk gemaakt door de afvoer van regenwater dat in de Byzantijnse periode zijn hoogtepunt bereikte, zoals te zien is op plaatsen als Elusa, Shivta en Nessana. Op de Negev Highland-locaties van vandaag getuigen de ruïnes van goedgebouwde stenen constructies in hun vroegere glorie, maar het team van Bar-Oz, geleid door veldarcheologen van de Israel Antiquities Authority (IAA), Dr. Yotam Tepper en Dr. Tali Erickson-Gini , ontdekte nog meer overtuigende bewijzen over het leven in die periode op een onverwachte plek: de vuilnisbak.

‘Je vuilnis zegt veel over je. In de oude afvalhopen van de Negev is er een verslag van het dagelijkse leven van de bewoners – in de vorm van plantenresten, dierenresten, keramische scherven en meer ‘, legt Bar-Oz uit. “In het project” Crisis on the Margins ” hebben we deze heuvels opgegraven om de menselijke activiteit achter het afval te ontdekken, wat het omvatte, wanneer het bloeide en wanneer het afnam.”

Bijna 10.000 zaden van druiven (a), gerstekorrels (b) en tarwekorrels (c) werden opgehaald en geteld uit 11 afvalhopen op drie Negev-locaties, Elusa, Shivta en Nessana. Foto Daniel Fuks

De studie van zaden die bij archeologische opgravingen zijn gevonden, maakt deel uit van het veld dat bekend staat als archaeobotany (ook bekend als paleoethnobotany).

Het Bar-Ilan University Archaebotany Lab waar het grootste deel van dit onderzoek werd uitgevoerd, is het enige laboratorium in Israël dat zich toelegt op de identificatie van oude zaden en vruchten. Prof. Ehud Weiss, het hoofd van het lab, legt uit dat de taak van archeobotanie is om ‘in de voorraadkast – of, in dit geval, het afval – van mensen uit de oudheid te komen en hun interacties met planten te bestuderen.

Archaeobotany reconstrueert oude economie, milieu en cultuur, maar de weg ernaartoe is niet eenvoudig. Korrel voor korrel moet worden gesorteerd door eindeloze sedimentmonsters, op zoek naar zaden, ze identificeren en elke tel tellen, want er staat geschreven ‘… als men het stof van de aarde kan tellen, dan kan ook uw zaad worden geteld’ (Genesis 13: 16). ” Voor de huidige studie werden bijna 10.000 zaden van druiven, tarwe en gerst opgehaald en geteld uit 11 afvalhopen op drie locaties. “Het identificeren van zaad- en fruitresten is een unieke eigenschap van ons laboratorium”, zegt Weiss, “en het vertrouwt op de Israel National Reference Collection van plantenzaden en fruit in ons laboratorium, en op jarenlange ervaring in het ophalen, verwerken en analyseren van plantenresten van locaties uit alle periodes in de Israëlische archeologie. ”

Een van de eerste waarnemingen van de onderzoekers was het grote aantal druivenpitten in de oude afvalheuvels. Dit paste goed bij de suggesties van eerdere geleerden dat de Negev betrokken was bij exportgebonden wijnbouw. Byzantijnse teksten prijzen het vinum Gazetum of ‘Gaza-wijn’ als een zoete witte wijn die vanuit de haven van Gaza door de Middellandse Zee en daarbuiten wordt geëxporteerd. Deze wijn werd over het algemeen vervoerd in een soort amfora die bekend staat als “Gaza Jars” of “Gaza Wine Jars”, die ook te vinden zijn op locaties in de hele Middellandse Zee. In Byzantijnse Negev-afvalhopen verschijnen deze Gaza-potten in grote hoeveelheden.

Daniel Fuks, de PhD-student aan de Bar-Ilan University, probeerde vast te stellen of er interessante trends waren in de relatieve frequentie van druivenpitten in het afval.

In een toespraak in Ted-stijl die vorig jaar door Bet Avichai werd georganiseerd, zei hij: ‘Stel je voor dat je een oude boer bent met een stuk land om je gezin te voeden. Voor het grootste deel plant je granen zoals tarwe en gerst, want zo krijg je je brood. Op een kleiner deel plant u een wijngaard en andere gewassen zoals peulvruchten, groenten en fruitbomen, voor de behoeften van uw gezin.

‘Maar op een dag realiseer je je dat je de uitstekende wijn die je produceert voor export kunt verkopen en genoeg geld kunt verdienen om brood en nog wat meer te kopen. Beetje bij beetje breidt u uw wijngaard uit en gaat u van zelfvoorzienende landbouw naar commerciële wijnbouw.

Gevonden botten. Foto Dr. Fuchs

“Als we naar je afval kijken en de zaden tellen, ontdekken we een toename van het aandeel druivenpitten ten opzichte van granen. En dat is precies wat we ontdekten: een aanzienlijke stijging van de verhouding tussen druivenpitten en graankorrels tussen de 4e eeuw CE en het midden van de 6e eeuw. Dan neemt het plotseling af. ‘

Ondertussen brachten Fuks en Dr. Tali Erickson-Gini, een expert in oud Negev-aardewerk, dit naar een hoger niveau. Ze controleerden of er vergelijkbare trends waren in het aandeel van Gaza-wijnkruiken in zakvormige potten, de laatste waren veel minder geschikt voor vervoer per kameel van de Negev-hooglanden naar de haven van Gaza. Inderdaad, de opkomst en aanvankelijke achteruitgang van Gaza-potten volgden de opkomst en ondergang van de druivenpitten.

De onderzoekers concludeerden dat de commerciële schaal van de wijnbouw in de Negev, zoals te zien is in de ratio’s van druivenpijpen, verband hield met de mediterrane handel, zoals blijkt uit de Gaza Jar-ratio’s. Met andere woorden, er werd een nieuwe archeologische getuigenis ontdekt van een internationale commerciële economie van ongeveer 1.500 jaar geleden!

Het mozaïek van Kissufim bij Gaza, dat Orbikon de kameeldrijver voorstelt, legt het vervoer over land van de wijnbouwproducten in de regio vast tijdens de late oudheid. Kunstmatige overblijfselen van de twee belangrijkste componenten van Orbikons lading – druiven en Gaza-potten – verlichten dit fenomeen verder. (Mozaïek: The Israel Museum / Elie Posner; Gaza jar-afbeelding: Davida Eisenberg-Degen / Israel Antiquities Authority; Verkoolde druivenafbeelding: Daniel Fuks / Bar-Ilan University)

Net als vandaag bracht deze situatie ongekende welvaart, maar ook een grotere kwetsbaarheid voor onverwachte schokken. Halverwege de 6e eeuw waren er enkele van dergelijke schokken die de achteruitgang konden verklaren. Een van hen was de Justiniaanse plaag, die in Byzantium en andere delen van het rijk een hoog dodental had.

In het artikel leggen de auteurs uit dat de resulterende ‘krimpende markt voor Gaza-producten een nadelige invloed zou hebben gehad op de Negev-economie, ook al zou de handel in het nabijgelegen Gaza kunnen zijn doorgegaan. Als de pest de Negev had bereikt, had dit ook de lokale productiecapaciteit kunnen schaden en levering van landbouwproducten in het algemeen door het veroorzaken van een tekort aan landarbeiders. “

Dr Fuchs aan het werk op de site. Foto Bar Ilan Universiteit

Een andere schok van die periode was een vulkaanuitbarsting van wereldwijde proporties eind 535 / begin 536 CE, die de atmosfeer van het noordelijk halfrond met stof bedekte en een wereldwijde afkoeling van tien jaar veroorzaakte (een andere uitbarsting van vergelijkbare omvang vond plaats in 539 CE). Dit leidde tot droogte in Europa, maar mogelijk heeft de neerslag in de zuidelijke Levant, maar het kan zijn dat er meer neerslag is gevallen, mogelijk zelf met overstromingen met hoge intensiteit, in de zuidelijke Levant, waardoor de lokale landbouw wordt geschaad.

De Sisyphean-taak om zaden te sorteren en te tellen lijkt misschien niet de meest opwindende, maar het onderzoek naar archeologische vondsten van planten is innovatief en invloedrijk, terwijl het ook de vindingrijkheid en inzichtelijkheid aantoont die betrokken zijn bij de interactie van oude volkeren met planten.

Guy Bar-Oz, van de Universiteit van Haifa, verklaart: “de ontdekking van de opkomst en ondergang van de commerciële wijnbouw in de Byzantijnse Negev ondersteunt ander recent bewijs dat is opgegraven door het ‘Crisis on the Margins’-project voor grote uitbreiding van landbouw en nederzettingen in de 5e tot midden 6e eeuw gevolgd door verval. Het lijkt erop dat de landbouwnederzettingen in de Negev-hooglanden zo’n klap kreeg dat het pas in de moderne tijd nieuw leven werd ingeblazen. Het is opmerkelijk dat de achteruitgang bijna een eeuw voor de islamitische verovering van het midden van de zevende eeuw plaatsvond. ‘

Twee van de meest waarschijnlijke oorzaken van de ineenstorting van het midden van de 6e eeuw – klimaatverandering en pest – onthullen inherente kwetsbaarheden in politiek-economische systemen, toen en nu. “Het verschil is dat de Byzantijnen het niet zagen aankomen”, legt Fuks uit.

“We kunnen ons daadwerkelijk voorbereiden op de volgende uitbraak of de dreigende gevolgen van klimaatverandering. De vraag is: zullen we wijs genoeg zijn om dat te doen? ‘